La intrincada historia de las sillas del Café Museum de Viena (1899). Adolf Loos.

El objetivo de esta entrada del blog  no es contar la historia del famoso Café Museum, de Viena diseñado por Adolf Loos sino, concretamente, explicar la intrincada historia de sus sillas tras años de confusión y equívocos. Se trata de aclarar su origen y su diseño en el contexto de la historia de la empresa que los fabricó originalmente, la Jacob & Josef Kohn, y de ver los avatares que desde su creación han afectado al mobiliario del café.

Fig. 1
Die Kunst, 1899.

En 1899 el arquitecto Adolf Loos (Brno-Moravia 1870, Viena 1933) diseñó el Café Museum de Viena. Fue una obra del autor de “ornamento y delito” (1908) impactante para los estándares decorativos de su época y por eso se le llegó a llamar “Café Nihilismus”. Aquí no vamos a tratar el conjunto de esta obra –ese no es nuestro cometido- sino que nos centraremos en la historia de las sillas de la sala de billares. Se encuentran fácilmente fotografías del modelo en la internet buscando por “Café Museum Chair”. Durante mucho tiempo se pensó que las sillas de madera curvada de la sala de billares, de color rojo, eran de la empresa Hermanos Thonet, principal empresa fabricante de muebles curvados en Viena. Quiza una de las razones para este error fuese el que en la sala de juego anexa a la sala de billares del Café se encontraba la silla nº 221 de Hermanos Thonet –la de la hoja de palmera en el respaldo- que acababa de salir al mercado en el Suplemento de 1898 al catálogo de la firma fundada por Michael Thonet.

Fig. 2
Café Museum: sala de juego con sillas nº 221 de Hermanos Thonet.  Die Kunst, 1899.

Con el tiempo se vió que en el mercado anticuario iban saliendo de vez en cuando sillas Café Museum (de la sala de billares) –y a precios nada desdeñables si se vendían como fetiches del Café–  pero que llevaban la etiqueta común de la empresa de mueble curvado de Moravia Jacob & Josef Kohn [1]. Sin embargo, la fuerza de los errores persistía y en los años ochenta del siglo XX todavía se sostenía la tesis de su construcción por Hermanos Thonet. Ello era así hasta el punto de que en una Exposición sobre mueble curvado en el Museo de Artes Decorativas de Budapest celebrada en 1988 se decía que la silla había sido diseñada por Adolf Loos “para la Firma Thonet” pero que la ejecución de esa silla en concreto era de la firma Kohn dado que llevaba la usual etiqueta “Jacob & Josef Kohn, Wsetín” debajo del asiento [2].  Sin embargo, no se conocía -ni se conoce- ningún catálogo de Thonet con el ejemplar de la silla del famoso Café. Esta manera de ver las cosas daba a entender, lógicamente, que el diseño era exclusivo para el Café Museum, por esa razón, se pensaba, el modelo no se encontraba en ningún catálogo de Thonet conocido.

Pero los datos clarificadores iban saliendo paulatinamente. En 1990 Giovanna Massobrio y Paolo Portoghesi publicaron el libro titulado Casa Thonet, incluyendo en el anexo un catálogo de Jacob & Josef Kohn de 1906. En tamaño algo reducido pero visible en la página 3 del catálogo se ve una silla que, con el nº 255, es el modelo del Café Museum. Sin embargo este dato pasaba todavía desapercibido [3]. En 1993 quedó a la luz que había otros cafés, -al menos uno-, que tenían la misma silla que el Museum como era el caso del Café del Teatro Apolo, de Viena, gracias a una muy elocuente postal de la publicación del volumen sobre cafés de Viena de Helfried Seemann y Christian Lunzer [4].

Fig. 3
Café del Teatro Apolo, (Viena, 1904).

En consecuencia, la silla, que suponemos fue diseñada por Loos, no era un modelo exclusivo para el Café sino que la firma Kohn la ofrecía y editaba en su catálogo y otros establecimientos podían disfrutar también de ella como efectivamente así era [5]. Se tenían pruebas suficientes, por tanto, para descartar que la silla fuera de la casa Thonet y que fuera un modelo exclusivo. Pero en las publicaciones, al menos las generalistas sobre el tema vienés -y que no viene al caso señalar- seguía atribuyéndose la ejecución a Thonet y se mantenía el halo de exclusividad.

Sigamos avanzando. En la Biblioteca del Victoria & Albert Museum se encuentra un extenso catálogo de J. & J. Kohn de 1902, del que disponemos una copia, donde aparece de nuevo la silla del Café Museum,  por tanto en producción con seguridad desde la edición de este catálogo en 1902 hasta el de 1906. La silla lleva el nº 255 –dato que ya hemos mencionado que es relevante- y tiene un precio muy razonable para una silla de su complejo diseño, en comparación con otras sillas del catálogo [6].

Fig. 4
Catálogo de J & J Kohn de 1902, p. 108. La primera silla de la tercera fila es la nº 255.

Sin embargo, el dato más relevante para nuestras explicaciones lo encontramos en la página VII de la introducción del mencionado catálogo de 1902 donde se señala la existencia de una patente de la empresa y los modelos de sillas y sillones que la representan:

Fig. 5
Catálogo de J & J Kohn de 1902, p. VII.

           Esta patente de Kohn no es muy conocida -y no se sabe quién es su autor-  pero el texto indica con claridad que la silla nº 255, id est la del Café Museum, forma parte de la serie de sillas, sillones y sofás que constituyen ejemplos de la patente de la firma. Se trata de una patente de 1877 en virtud de la cual se sustituyen los refuerzos laterales que unen el respaldo con el asiento, ideados por Hermanos Thonet hacia 1875,  por una sóla pieza exterior que envuelve el respaldo de un modo elegante de forma que el asiento y el respaldo quedan unidos en cuatro puntos, de ahí la denominación de la patente como “cuádruple unión directa del respaldo y el asiento” y que nosotros hemos calificado de “principio Kohn” porque se aplicó a una trentena de modelos y modificaba estructuralmente el diseño de la silla [7] . Es evidente que, conocida la existencia de esta patente, la silla del Café Museum sigue el diseño estructural de la misma, el “principio Kohn”, añadiendo el dato siempre sobresaliente de la sección elíptica de la barra del respaldo, lo que da a la silla una ligereza remarcable. En efecto, si nos fijamos en el dato del nº de catálogo que lleva la silla, el nº 255, vemos las similitudes y diferencias de la silla del café con la nº 55, de la que procede, y que también forma parte de la serie de sillas de la patente, al menos desde 1890.

                       

Sin título-1
Silla nº 55 y 255 (Café Museum) del catálogo de Kohn.

  Por tanto la silla de Adolf Loos, la nº 255 del catálogo de Kohn, forma parte de una evolución de una serie de modelos que llevan el diseño de la patente de Kohn de 1877. ¿Significa esto que Adolf Loos no diseñó la silla del Café Museum ? ¿Quizá sólo la escogió -muy acertadamente en todo caso- de entre las diversas posibilidades del catálogo de Kohn? No lo sabemos. Pero sí que la silla no fue fabricada en 1898 por Thonet, que no fue un modelo exclusivo para el Café y si se inspiraba en algún precedente era en modelos patentados de la casa Kohn.

Christian Witt-Dörring ha escrito sobre esta silla, comparándola con la de Josef Hoffmann para el Sanatorio Purkersdorf, que así como esta última puede atribuirse a Hoffmann por criterios estilísticos, no ocurre lo mismo con la de Loos para el Café Museum: “[La silla] no posee ningún detalle formal de creatividad individual que pudiera definirse como característico del idioma formal de Loos. Loos es tan reservado que uno está tentado de creer que es un diseño anónimo del fabricante de madera curvada Kohn. Es ciertamente un tipo de rediseño de una silla que se encontraba en el repertorio de los productos de Kohn. La actividad de diseño de Loos se limitaba a la selección del tipo de silla, mejorándola en términos de confort de uso y construcción y en la elección del color. Su aproximación individual reside en la actitud no en la forma” [8].

Paradojas de la historia del diseño, en 2003 se reconstruyó el Café Museum de Viena y la actual firma en funcionamiento Gebrüder Thonet Vienna – la casa Kohn se extinguió antes de la Segunda Guerra Mundial- hizo una réplica de las sillas de Kohn para instalarlas in situ, réplica que también está disponible en el mercado. Ahora, desde 2003, sí que se podía decir, con propiedad, que las sillas del Café Museum son de Thonet. Pero la “musealización” del Café duró poco pues el establecimiento cerró en 2009 (la prensa y el público criticaban la incomodidad de las sillas entre otras cosas) y abrió en 2010 con otro mobiliario más cómodo y cálido que se había colocado ya en la reforma de 1930 [9].

 


 

[1] Cfr.  sobre  esta empresa: Julio VIVES CHILLIDA, Jacob & Josef Kohn: una mirada desde Barcelona, Barcelona: Editorial La Plana, 2006. En Barcelona la silla del Café Museum estuvo expuesta en 1993: Delicte i somni. Viena 1900-1930. Interiors, Mobles i objectes; exposició organitzada per la Fundació La Caixa, Barcelona,  (19 d’abril al 30 de maig de 1993), p. 78, sin indicación del fabricante.

[2] A Hajlított Bútor/Bugholzmöbel, Iparmúvészeti Múzeum Budapest, 1988, s.p. item nº 43. El ejemplar de  silla que expusieron lleva chapa grabada en vez de rejilla. También es algo confusa la anotación de Karl MANG, Thonet Bugholzmöbel, Wien: Brandstätter, 1982, p. 103 cuando dice, refiriéndose a la silla: “Sessel, 1898 von der Firma Thonet angefertig, ähnlich den von Adolf Loos verwendeten Sitz-Möbeln im Cafe Museum, nach zeitgenössischen Berichten von der Firma Kohn hergestellt”.

[3] Giovanna MASSOBRIO; Paolo PORTOGHESI, Casa Thonet, Storia dei mobili in legno curvato, Bari: Laterza, 1990, anexo en la parte del catálogo de Kohn de 1906 con paginación árabe, p. 3.

[4] Kaffeehaus-Album 1860-1930, Wien: Verlag für Photographie, 1993, p. 76. El café fue construido en 1904.

[5] De hecho Jirí UHLÍR, Semper sursum. Jacob & Josef Kohn, Brno: ERA, 2005, p. 53, publica una fotografía de un restaurante desconocido de Viena con ejemplares de la silla en estudio.

[6] J & J Kohn, Catálogo de 1902, Victoria & Albert Museum, p. 108.

[7]  Esta patente es examinada en detalle a partir del modelo de silla nº 30 de Kohn en: Julio VIVES CHILLIDA, “La recepción de las sillas nº 14 de Hermanos Thonet y nº 30 de Jacob & Josef Kohn en Barcelona. Examen comparativo”, I Simposio sobre Historia del Diseño, Barcelona, Fundación Historia del Diseño, 12 y 13 de febrero de 2016, publicación online en la web de la Fundación: http://www.historiadeldisseny.org/wp-content/uploads/Julio-Vives-La-recepcion-de-las-sillas-n–m.-14-de-hermanos-Thonet-y-n–m.-30-de-Jacob-Josef-Kohn-en-Barcelona-examen-comparativ.pdf. La conexión entre la silla en estudio, que atribuye correctamente a Kohn, y el modelo nº 55 es subrayada por Eva OTTILLINGER, (Hg.), Gebrüder Thonet. Möbel aus gebogenem Holz, Wien: Bóhlau, 2003, pp. 36-38. Cfr. también, con participación de la mencionada autora, Against the Grain. Bentwood Furniture from the Collection of Fern and Manfred Steinfeld, Chicago: The Art Institute of Chicago, 1993, p. 77, donde se considera a Adolf Loos como diseñador de la silla. El 28 de agosto de 2017 la silla nº 255 ha sido objeto de un comentario en el blog de mueble de Viena por Giovanni Renzi: http://legnocurvatodesign.it/sedia-n-255-adolf-loos/

[8] “It possesses no formal details of individual creativity whatsover that could be defined as typical features of Loos’s formal idiom. Loos is so reserved that one is tempted to believe it is an anonymous design from the bentwood manufacturer Kohn. It is indeed a kind of redesign of a chair found in the palette of Kohn’s products. Loos’s design activity was limited to the selection of the type of chair, improving it in terms of seating confort and construction, and the choice of color. His individual approach lay in the attitude and not in the form” Christian WITT-DÖRRING, “On the Path to Modernism. The Ambiguity of Space and Plane”, en: Christian Witt-Dörring (Ed.), Josef Hoffmann interiors 1902-1913, New York: Neue Gallery/ Prestel Verlag 2006, pp. 29-74, (pp. 29-30). Traducción del autor.

[9] Según se relata en la página web del Café: http://www.cafemuseum.at/en/cafe-museum/the-story.html Se puede seguir la historia reciente en https://en.wikipedia.org/wiki/Caf%C3%A9_Museum

 

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